Al estudiar la luz emitida por una estrella de neutrones muy densa y fuertemente magnetizada, usando el Very Large Telescope (VLT) de European Southern Observatory (ESO), los astrónomos pudieron haber encontrado las primeras indicaciones observacionales de un efecto cuántico extraño, pronosticado por primera vez en los años treinta.

Una caracteristica observada fue la polarización de la luz. Esta sugiere que el espacio vacío alrededor de la estrella de neutrones está sujeto a un efecto cuántico. Dicho efecto es conocido como birrefringencia de vacío.

Un equipo liderado por Roberto Mignani del INAF de Milán (Italia) y de la Universidad de Zielona Gora (Polonia), utilizó el VLT de ESO (en el Observatorio Paranal de Chile) para observar la estrella de neutrones RX J1856.5-3754.

Esta se encuentra a una distancia aproximada de 400 años luz de la Tierra.

Una estrella de neutrones es un núcleo (denso) resultante de estrellas masivas que han explotado como supernovas al final de sus vidas. Son al menos 10 veces más masivas que nuestro Sol.

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Cuentan con campos magnéticos muy potentes, miles de millones de veces más fuertes que los del Sol. Su potencia es tan alta que impregnan su superficie exterior y sus alrededores.

Dichos campos magnéticos son tan potentes que afectan las propiedades del espacio vació a su alrededor.

Mignani menciona que “Según la electrodinámica cuántica, un vacío altamente magnetizado se comporta como un prisma para la propagación de la luz, un efecto conocido como birrefringencia al vacío”.

A pesar de las muchas predicciones de la electrodinámica cuántica, la birrefringencia de vacío carecía de una demostración experimental directa hasta ahora.

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“Este efecto sólo puede detectarse en presencia de campos magnéticos enormemente fuertes, como los de las estrellas de neutrones. Esto demuestra una vez más que las estrellas de neutrones son laboratorios inestimables para estudiar las leyes fundamentales de la naturaleza”. Dice Roberto Turolla.

Vincenzo Testa comenta: “Este es el objeto más débil para el que se ha medido la polarización, requiriendo uno de los telescopios más grandes y eficientes del mundo, el VLT y técnicas de análisis de datos Señal de una estrella tan débil “.

En este vídeo se muestra una ampliación (zoom) a la estrella de neutrones estudiada por la ESO

¿Que opinas acerca de este estudio?, ¿Crees que nuestra tecnología aun es muy limitada?

Referencias:
europapress.es
eso.org

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